Birdsong has inspired humans for centuries: is it music?

On my first trip to Australia from Paris, I heard a pied butcherbird vocalising on a remote sheep station. It sounded like a jazz flautist in a tree. An explosion of sound in another tree answered, and a duet ensued, then a trio. I had no idea birds sang in ensembles. Low, slow, rich, and enticingly familiar – these phrases were an epiphany to me.

I wrote down several of these irresistible melodies in the paddock. As a violinist and composer, I wanted to know more about them. It seemed something extraordinary was transpiring. I soon began studying them full time, both analysing their vocalisations and incorporating them in my music.

ListenPied butcherbird duet

DownloadMP3 / 210 KB

Avian choristers have long inspired listeners from all walks of life. It seems fair to ask if birdsong is simply a hard-wired, functional, primitive sound – or could we call it “music”?

Both sexes of pied butcherbirds participate in daytime group singing. However, their solo songs are principally nocturnal and may last as long as seven hours. Each adult soloist sings partially or even completely differently from another, and solo songs transform each year.

Transcription of a pied butcherbird solo song into a human score. Hollis Taylor

Intriguingly, these songsters share many musical sounds and behaviours with human musicians, including approaches to repetition and variation, and shape and balance. Pied butcherbirds are not unique. We also find overlaps with our sense of musicality in the vocalisations of species like nightingalesEuropean blackbirds, and humpback whales.


In attempting to connect musical experience throughout the globe and the ages, many have struggled to define music, but it is nearly always seen as a human trait.

Many have argued that birdsong cannot be music because it is hard-wired. It is true that humans are the only primates with the capacity for vocal learning. Even the elaborate vocal displays of gibbons are innate. But songbirds (which make up about half of the world’s 10,000 bird species), parrots, and hummingbirds, as well as elephants, bats, and some marine mammals are all capable of learning vocalisations.

Pied butcherbirds learn their songs, which are the manifestation of possibly millions of years of the passage of traits across generations. Biologists refer to this as “cultural transmission”.

ListenA pied butcherbird solo, with mimicry at the end

DownloadMP3 / 2 MB


Some argue that birdsong is not complex enough to be music. But consider the brown thrasher’s repertoire, which runs to thousands of phrases, likely improvised. They are not alone.

Pied butcherbird solos excel in taking a motif to the limits of expression via elaborate combinations and recombinations. Much like the simple theme in Bach’s The Art of the Fugue, pied butcherbird phrases see many permutations. They assemble their songs like snap-together beads, adding and deleting motifs (or sub-parts) as they go.

Human music can be complex to the extreme. But much human music is simple, repetitive, and formulaic (not to mention clichéd), and lacks complexity in rhythmic and harmonic realms, like the disco music of the 1970s and the electronic dance music that followed it. In fact, repetition and memorability enhance music and are cornerstones of it.


Another objection to considering birdsong to be music is that it plays a purely functional role in their lives. After all, birds may sing to establish and defend territories and to attract mates. A bird’s song may also help maintain groups and families, identify individuals, or serve as a diplomatic code. However, there is no reason to consider function and aesthetics as mutually exclusive.

Just like songbirds, humans use music to affirm their identity, territory and personal taste, to mention just a few of human music’s functions. In short, human music making and responses to it are embedded in other activities, charged with meaning, and shaped by both our biology and culture.

Some people have suggested that only male birds sing, adding to the argument that birdsong is functional. However, this is partly a result of a focus on Northern Hemisphere birds. In the Southern Hemisphere, both sexes of many avian species sing year-round.


To be “bird-brained” is a cliche, but many birds are extremely intelligent, particularly in Australia. In humans, the largest and most important part of the brain is the cerebral cortex, which is responsible for higher cognitive functions. Birds lack this region, but recent songbird studies suggest they can solve cognitive problems like humans, even with a radically different brain structure.

Butcherbirds are predators, and will eat small reptiles, mammals, birds and frogs. Robert Inglis, Author provided (No reuse)

Can birds consciously create their songs? It is impossible to say at this stage. Consciousness is often seen as a defining human characteristic, but emerging research indicates that animals are smarter than previously thought. Rather than animals being automatons, fish can decoratehorses can read human emotions in photographs, and ravens can imagine being spied upon.

Talking about music

Humans love to talk about music, and clearly we can’t tell if birds can. Some scholars insist that music comes from language, that music is language-dependent, and that language undergirds music. Following on this is the assumption that only those with a concept of music and a word for music have it.

However, ethnomusicologists have repeatedly noted sophisticated musical understanding in the absence of verbal analysis of it. Put simply, no animal, human or other, needs a word for or concept for “music” in order to create it.


Finally, some argue that birdsong is not the product of originality, creativity, or genius. At least a fifth of songbirds are vocal mimics. Pied butcherbirds mimic other birds, as well as dogs, cats, and horses. They are also adept at mobile ringtones and car alarms.

With a good-sized repertoire of their own, I wonder what motivates a pied butcherbird to incorporate the sonic constructs of others. Is mimicry akin to a cover band, an audio diary, or a stylistic crossover?

Scientists have yet to unravel the function of mimicry, since it occurs under such diverse contexts. Deception, predator avoidance and defence, and mate attraction are just some of the suggested functions of mimicry.

But just as birds do it, mimicry is equally relevant in understanding the sound world of humans. Originality, creativity, and transcendent genius are often mistakenly assumed to be the starting point for music making. However, borrowing and copying play a significant role at every level of human music. We are not just plagiarists, but imitation is well known to artists of all stripes, including songbirds.

(Re)composing birdsong

A number of composers have appropriated pied butcherbird song, incorporating avian rhythms, scales, formal structures, and much more. Since each individual vocalist of this species seems to have a unique approach and “bag of tricks”, composers have an abundance of material to draw on.

ListenExcerpt from Owen Springs Reserve 2014. Composed By – Hollis Taylor/Jon Rose; Vibraphone – Claire Edwardes. From Hollis Taylor, Absolute Bird

DownloadMP3 / 860 KB

My current commission is a birdsong-based concerto for recorder virtuoso Genevieve Lacey and the Adelaide Symphony Orchestra. Field recordings of solo and ensemble pied butcherbird singing from Georgetown, Queensland will accompany the work, and most of the instrumental lines are based on butcherbird song. The parts are overlapped, alternated, and layered much like a massive dawn chorus.

Since I understand pied butcherbird songs to be music, my compositions keep a close connection to the avian original. In order to acknowledge the major work of the bird composer, I call these “(re)compositions”, as many are almost direct transcriptions. The most typical change is to shorten a song and place it in a lower register.

Giving a pied butcherbird phrase to an orchestral instrument or human voice provokes new ways of hearing them for me and the audience, and playing their phrases on the violin has served me well in the analysis of these vocalisations.

ListenExcerpt from Green Lake, Victoria. Recorder - Genevieve Lacey. From Hollis Taylor, Absolute Bird

DownloadMP3 / 723 KB

Music is not a formula

Pied butcherbirds are skillful mimics, and they produce beautiful songs. These songs seem to exceed what would be necessary for passing along genes or registering an occupation of place. Music is not a rigid set of instructions. If it were a formula, we might expect machines, rather than people, to be cranking out pop hits.

How we define music goes to the heart of our ethical responsibilities and our self-understanding. Our fellow creatures face numerous challenges from environmental degradation and species extinctions. The belief that only humans act mindfully or that only humans thrive by means of culture will no doubt influence the decisions we face on whom we will share this planet with into the future.

I believe pied butcherbirds could revolutionise the way we think about birdsong, music, and the line we draw between humans and other lifeforms. Neither laboratory equipment nor informants, they instead became my musical teachers and colleagues. My esteem for pied butcherbird songs is only heightened in the 12 years since I began to study them.

Source: The Conversation

Tiếng chim hót đã truyền cảm hứng cho con người hàng qua nhiều thế kỷ: phải chăng đó là âm nhạc?

Trong chuyến đi đầu tiên đến Úc từ Paris, tôi đã nghe thấy tiếng chim đồ tể xám hót từ một trại nuôi cừu từ xa. Tiếng hót nghe giống như một người nghệ sĩ đang thổi nhạc jazz trên cây. Một âm thanh ở cây khác đã đáp lại, và một bản song ca đã diễn ra, sau đó là tam ca. Tôi không hề nghĩ rằng những chú chim có thể hót theo nhóm. Trầm, chậm, sống động và quen thuộc một cách kỳ lạ - những cụm từ này hiện lên trong tôi.

Tôi đã viết ra một số giai điệu không thể cưỡng lại tại một mảnh đất. Là một nghệ sĩ vĩ cầm và nhạc sĩ, nên tôi muốn biết thêm về chúng. Có vẻ như một điều gì đó đặc biệt đang xảy ra. Tôi sớm bắt đầu nghiên cứu chúng trọn thời gian, tôi vừa phân tích tiếng hót của chúng vừa kết hợp tiếng hót với âm nhạc của tôi.

Hãy lắng nghe bản song ca của chim đồ tể xám

Tải MP3/ 210 KB

Những điệp khúc của loài chim đã thu hút người nghe từ mọi tầng lớp. Có vẻ công bằng mà hỏi xem liệu tiếng chim hót chỉ đơn giản là một âm thanh nguyên thủy, có chức năng, cứng nhắc - hay chúng ta có thể gọi đó là "âm nhạc" không?

Cả chai giống trống và mái của chim đồ tể xám đều hót theo nhóm vào ban ngày. Tuy nhiên, ca khúc solo của chúng chủ yếu là về đêm và có thể kéo dài đến 7 tiếng. Mỗi con chim solo trưởng thành hót khác nhau một phần hoặc thậm chí hoàn, và các bài hát solo thay đổi mỗi năm.

Bản sao của bài hát solo của chim đồ tể xám trong bảng tổng phổ của con người. Hollis Taylor

Đáng lưu ý là, những con chim hót bài này có cùng âm thanh và hành vi âm nhạc giống với các nhạc sĩ của con người, bao gồm cách tiếp cận lặp lại và biến thể, hình dạng và sự cân bằng. Chim đồ tể xám không phải là duy nhất. Chúng tôi cũng tìm thấy sự chồng chéo với cảm giác âm nhạc của chúng tôi trong tiếng hót của các loài như chim dạ oanh, chim hoét đen châu Âu và cá voi lưng gù.

Cứng nhắc

Trong nỗ lực kết nối trải nghiệm âm nhạc trên toàn cầu và qua nhiều thời đại, nhiều người đã cố gắng định nghĩa âm nhạc, nhưng gần như luôn luôn xem đó là một đặc điểm của con người.

Nhiều người đã lập luận rằng tiếng chim hót không thể là âm nhạc bởi vì nó rất cứng nhắc. Đúng là con người là động vật linh trưởng duy nhất có khả năng học thanh nhạc. Ngay cả những màn trình diễn thanh nhạc của vượn cũng là bẩm sinh. Tuy nhiên, loài chim biết hót (chiếm khoảng một nửa trong số 10.000 loài chim trên thế giới), vẹt, chim én, cũng như voi, dơi, và một số động vật có vú biển đều có khả năng học thanh nhạc.

Chim đồ tể xám học những bài hát của chúng, đó là biểu hiện của hàng triệu năm có thể trải qua các đặc điểm qua nhiều thế hệ. Các nhà sinh học gọi đây là "truyền dẫn văn hoá".

Hãy lắng nghe bản solo của chim đồ tể xám, có mô phỏng ở cuối

Tải MP3/ 2 MB

Tính phức tạp

Một số người cho rằng tếng chim hót không đủ phức tạp để trở thành âm nhạc. Nhưng hãy xem xét các tiết mục của chim họa mi nâu, hót đến hàng ngàn âm, có khả năng ứng biến. Chúng không cô đơn.

Nhưng bản solo của chim đồ tể xám nổi trội hơn trong việc đưa nhạc tố đến giới hạn của biểu hiện thông qua các kết hợp và tái tổ hợp phức tạp. Giống như chủ đề đơn giản trong tác phẩm The Art of the Fugue của Bach, các câu của chim đồ tể xám thể hiện nhiều hoán vị. Chúng lắp ráp các bài hát của chúng như những hạt xâu chuỗi lại, thêm vào và xóa bớt các nhạc tố (hoặc phần phụ) khi chúng đi vơi nhau.

Âm nhạc con người có thể cực kỳ phức tạp. Nhưng âm nhạc của con người rất đơn giản, lặp đi lặp lại và công thức (không phải đề cập đến clichéd), và không có sự phức tạp trong các lĩnh vực nhịp điệu và hòa âm, như âm nhạc disco thập niên 1970 và nhạc dance điện tử theo sau nó. Trên thực tế, sự lặp đi lặp lại và khả năng ghi nhớ nâng cao âm nhạc và là nền tảng của nó.

Chức năng

Một phản đối khác cho việc xem tiếng chim hót là âm nhạc là nó đóng một vai trò thuần túy trong cuộc sống của họ. Rốt cuộc, chim có thể hát để phân chia và bảo vệ lãnh thổ và thu hút bạn tình. Một bài hát của chim cũng có thể giúp duy trì các nhóm và gia đình, xác định cá nhân, hoặc phục vụ như là một mã ngoại giao. Tuy nhiên, không có lý do để xem xét chức năng và thẩm mỹ loại trừ lẫn nhau.

Giống như loài chim biết hót, con người sử dụng âm nhạc để khẳng định danh tính, lãnh thổ và sở thích cá nhân của họ, chỉ đề cập đến một số chức năng của con người. Nói tóm lại, việc sáng tạo âm nhạc của con người và những phản hồi của âm nhạc được đặt trong các hoạt động khác, có ý nghĩa và được định hình bởi cả sinh học và văn hoá của chúng ta.

Một số người cho rằng chỉ có những con chim trống mới hót, thêm vào luận cứ rằng tiếng chim hót là có chức năng. Tuy nhiên, điều này là một phần kết quả của việc tập trung vào các loài chim Bắc Bán Cầu. Ở Nam bán cầu, cả hai giống trống và mái của nhiều loài chim hót quanh năm.

Trí tuệ

"bird-brained" (ngớ ngẩn) là một lời nói rập khuôn, nhưng nhiều loài chim rất thông minh, đặc biệt là ở Úc. Ở con người, phần lớn nhất và quan trọng nhất của não là vỏ não, nó có chức năng nhận thức cao hơn. Chim thiếu vùng vỏ này, nhưng các nghiên cứu những loài chim biết hót gần đây cho thấy chúng có thể giải quyết các vấn đề về nhận thức như con người, thậm chí với cấu trúc não khác biệt hoàn toàn.

Chim đồ tể xám là loài ăn thịt, và sẽ ăn những loài bò sát, động vật có vú, chim và ếch nhỏ. Robert Inglis -Tác giả đã cung cấp (Không sử dụng lại)

Chim có thể có ý thức tạo ra các bài hát của chúng không? Không thể nói ở giai đoạn này. Ý thức thường được xem như là một đặc tính của con người, nhưng các nghiên cứu mới đây chỉ ra rằng động vật thông minh hơn trước đây. Thay vì động vật là loài tự động, cá có thể trang trí, ngựa có thể đọc được cảm xúc của con người trong các bức ảnh, và quạ có thể tưởng tượng chúng đang bị theo dõi.

Nói về âm nhạc

Con người thích nói về âm nhạc, và rõ ràng chúng ta không thể nói nếu chim có thể. Một số học giả nhấn mạnh rằng âm nhạc xuất phát từ ngôn ngữ, âm nhạc phụ thuộc vào ngôn ngữ, và ngôn ngữ làm nền tảng cho âm nhạc. Sau đây là giả định rằng chỉ có những người có khái niệm âm nhạc và một từ để tạo ra khái niệm cho âm nhạc.

Tuy nhiên, các nhà nghiên cứu âm nhạc dân tộc học đã nhiều lần ghi nhận sự hiểu biết âm nhạc phức tạp khi không có sự phân tích bằng lời nói của nó. Nói một cách đơn giản, không động vật, con người hay vật gì khác, cần một từ hoặc khái niệm cho "âm nhạc" để tạo ra nó.

Sáng tạo

Cuối cùng, một số người cho rằng tiếng chim hót không phải là sản phẩm mang tính độc đáo, sáng tạo, hoặc thiên tài. Ít nhất một phần năm loài chim biết hót là những loài bắt chước theo giọng nói. Chim đồ tể xám bắt chước những con chim khác, cũng như chó, mèo, và ngựa. Chúng cũng rất giỏi bắt chước tiếng nhạc chuông di động và tiếng còi báo động xe

Với một tiết mục chất lượng tốt của riêng mình, tôi tự hỏi điều gì thúc đẩy một con chim đồ tể xám kết hợp các cấu trúc âm của loài khác. Bắt chước giống như một ban nhạc cover, một nhật ký âm thanh hay một sự giao thoa phong cách?

Các nhà khoa học vẫn chưa khám phá ra chức năng bắt chước, vì nó xảy ra dưới những bối cảnh đa dạng như vậy. Lừa dối, tránh và phòng thủ kẻ săn mồi, và sự thu hút của bạn đời chỉ là một số chức năng bắt chước được gợi ý.

Nhưng giống như chim làm điều đó, bắt chước cũng có liên quan đến việc hiểu được thế giới âm thanh của con người. Tính độc đáo, sự sáng tạo và thiên tài siêu việt thường bị nhầm lẫn giả định là điểm xuất phát cho việc tạo ra âm nhạc. Tuy nhiên, mượn và sao chép đóng một vai trò quan trọng ở mọi mức độ âm nhạc của con người. Chúng ta không chỉ là những nhà đạo văn, nhưng giả danh cũng được biết đến với các nghệ sĩ của tất cả các loài sọc, bao gồm cả loài chim biết hót.

Sáng tác hoặc cải tác tiếng chim hót

Một số nhà soạn nhạc đã làm phù hợp bài hát của chim đồ tể xám, kết hợp nhịp điệu của chim, quy mô, cấu trúc chính thức và nhiều hơn nữa. Vì mỗi ca sĩ riêng lẻ của loài này dường như có cách tiếp cận và "túi thủ thuật" độc đáo, các nhà soạn nhạc có rất nhiều tài liệu để khai thác.

Hãy nghe trích đoạn từ Khu bảo tồn Owen Springs năm 2014. Sáng tác bới Hollis Taylor / Jon Rose; Vibraphone - Claire Edwardes. Từ Hollis Taylor, Absolute Bird

Tải MP3/ 860 KB

Nhiệm vụ hiện tại của tôi là một bản nhạc không lời dựa theo tiếng chim hót dành cho bậc thầy ghi âm Genevieve Lacey và dàn nhạc giao hưởng Adelaide. Chuyên ghi âm những bài hát theo nhóm và solo của chim đồ tể xám từ Georgetown, Queensland sẽ đi kèm với công việc, và hầu hết các dòng công cụ dựa trên bài hát chim đồ tể xám. Các phần bị chồng chéo, xen kẽ và xếp lớp giống như một đoạn điệp khúc bình minh rực rỡ.

Vì tôi hiểu những bài hát của chim đồ tể xám là âm nhạc, các sáng tác của tôi giữ liên kết chặt chẽ với bản gốc của loài chim. Để thừa nhận tác phẩm chính của nhà soạn nhạc chim, tôi gọi đó là "các tác phẩm mới", như nhiều bản âm thanh gần như là trực tiếp. Thay đổi điển hình nhất là rút ngắn bài hát và đặt nó vào một khoảng âm thấp hơn.

Đưa âm thanh của chim đồ tể xám vào dàn nhạc cụ hoặc giọng nói con người gợi ra cách thức mới để tôi và khán giả nghe chúng và mô tả âm thanhcủa chúng bằng violin đã giúp ích cho tôi trong việc phân tích thanh nhạc.

Hãy nghe trích đoạn từ Hồ Xanh, Victoria. Người ghi âm - Genevieve Lacey. Từ Hollis Taylor, Absolute Bird

Tải MP3/ 723 KB

Âm nhạc không phải là một công thức

Chim đồ tể xám những loài bắt chước có kỹ năng, và chúng tạo ra những bài hát hay. Những bài hát này dường như vượt quá những gì cần thiết để truyền gen hoặc đăng ký chiếm đóng một vị trí nào đó. Âm nhạc không phải là một tập những hướng dẫn cứng nhắc. Nếu đó là một công thức, chúng ta có thể mong đợi máy móc, chứ không phải là những người, có thể tung ra các bản nhạc pop gây hit.

Làm thế nào chúng ta xác định âm nhạc gắn liền với trách nhiệm đạo đức và sự tự nhận thức của chúng ta. Các sinh vật của chúng ta phải đối mặt với nhiều thách thức từ sự suy thoái môi trường và sự tuyệt chủng của các loài. Niềm tin rằng chỉ có con người hành động một cách thận trọng hoặc chỉ có con người phát triển bằng các phương tiện văn hoá chắc chắn sẽ ảnh hưởng đến những quyết định mà chúng ta phải đối mặt mà chúng ta sẽ chia sẻ với hành tinh này trong tương lai.

Tôi tin rằng chim đồ tể xám có thể cách mạng hóa cách chúng ta nghĩ về tiếng chim hót, âm nhạc và đường chúng tôi vẽ giữa con người và các dạng sống khác. Không phải thiết bị phòng thí nghiệm cũng không phải là người cung cấp thông tin, thay vào đó chúng sẽ trở thành giáo viên âm nhạc và đồng nghiệp của tôi. Sự tôn kính của tôi đối với những bài hát chủ đề của các bài hát của loài chim biết hót đã tăng lên trong 12 năm kể từ khi tôi bắt đầu nghiên cứu chúng.